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Publié par Sébastien Morgan

Quelles connaissances alchimiques secrètes pourraient être si importantes qu'elles nécessitent un cryptage sophistiqué ?

Le décor est celui d'Amsterdam, en 2019. Une conférence organisée par la Société pour l'histoire de l'alchimie et de la chimie venait de se terminer à l'ambassade de l'esprit libre, dans une salle de conférence ouverte par l'auteur de fiction historique Dan Brown.

Lors de cette conférence, Megan Piorko, chercheuse postdoctorale au Science History Institute, a présenté un curieux manuscrit appartenant aux alchimistes anglais John Dee (1527-1608) et à son fils Arthur Dee (1579-1651). Dans le monde pré-moderne, l'alchimie était un moyen de comprendre la nature grâce à d'anciennes connaissances secrètes et à des expériences chimiques.

Le manuscrit alchimique de Dee contenait une table de chiffrement, suivie d'un texte chiffré sous le titre "Hermeticae Philosophiae medulla" - ou moelle de la philosophie hermétique. Le tableau s'avérait être un outil précieux pour décrypter le code, mais il ne pouvait être interprété correctement qu'une fois la "clé" cachée trouvée. C'est au cours d'un cocktail post-conférence dans un bar mal éclairé que Megan a décidé d'enquêter sur le mystérieux cryptogramme alchimique, avec l'aide de sa collègue, Sarah Lang, chercheuse postdoctorale à l'université de Graz.

Une recette pour l'élixir de vie

Megan et Sarah ont partagé leur analyse initiale sur un blog consacré à l'histoire de la chimie et ont présenté leur découverte historique à des experts en cryptologie du monde entier lors de la conférence HistoCrypt de 2021. En se basant sur le reste du contenu du carnet, elles pensaient que le texte chiffré contenait une recette pour la légendaire pierre philosophale - un élixir censé prolonger la vie de son propriétaire et lui donner la capacité de produire de l'or à partir de métaux de base. Le mystérieux cryptogramme a suscité beaucoup d'intérêt, et Sarah et Megan ont rapidement été inondées d'e-mails de personnes désireuses de déchiffrer le code. C'est alors que Richard Bean est entré en scène. Moins d'une semaine après la mise en ligne de la procédure HistoCrypt, Richard a contacté Lang et Piorko avec une nouvelle excitante : il avait déchiffré le code. L'hypothèse initiale de Megan et Sarah est confirmée : le texte crypté est bien une recette alchimique pour la pierre philosophale. Ensemble, le trio a commencé à traduire et à analyser le passage de 177 mots.

L'alchimiste derrière le cryptogramme

Mais qui a écrit ce code alchimique à l'origine, et pourquoi le crypter ? Les connaissances alchimiques étaient entourées de secret, car les praticiens pensaient qu'elles ne pouvaient être comprises que par de véritables adeptes. Le cryptage du secret le plus précieux, la pierre philosophale, aurait fourni une couche supplémentaire de protection contre la fraude alchimique et les personnes non averties. Les alchimistes ont passé leur vie à chercher cette substance vitale, et beaucoup pensaient détenir la clé qui leur permettrait de débloquer la recette secrète.

Arthur Dee était un alchimiste anglais et a passé la majeure partie de sa carrière comme médecin royal du tsar Michel Ier de Russie. Il a continué à enrichir le manuscrit alchimique après la mort de son père - et le cryptogramme semble être de l'écriture d'Arthur.

Nous ne connaissons pas la date exacte à laquelle John Dee, le père d'Arthur, a commencé à écrire dans ce manuscrit, ni celle à laquelle Arthur a ajouté la table de chiffrement et le texte crypté qu'il a intitulé "The Marrow of Hermetic Philosophy".

Cependant, nous savons qu'Arthur a écrit un autre manuscrit en 1634 intitulé Arca Arcanorum - ou Secret des Secrets - il célèbre son succès alchimique avec la Pierre des Philosophes, affirmant avoir découvert la véritable recette.

Il a décoré Arca Arcanorum d'un emblème copié sur un parchemin alchimique médiéval, illustrant le processus allégorique de transmutation alchimique nécessaire à l'obtention de la pierre philosophale.

Décrypter le code

Quels indices ont permis de décrypter le mystérieux passage de la moelle de la philosophie hermétique ?

À côté du texte crypté se trouve une table ressemblant à celle utilisée dans un style de chiffrement traditionnel appelé chiffrement Bellaso/Della Porta - inventé en 1553 par le cryptologue italien Giovan Battista Bellaso et décrit en 1563 par Giambattista della Porta. C'était le premier indice. Le titre latin indique que le texte lui-même est également en latin. Cela a été corroboré par l'absence des lettres V et J dans la table de chiffrement, car V et J sont interchangeables avec U et I, respectivement, dans un texte latin imprimé.

C'était une bonne nouvelle, car Richard avait accès à des modèles statistiques latins provenant de projets de décryptage précédents. Armé de ces informations, il s'est mis à la recherche de modèles qui le mèneraient à la "clé" du chiffrement, un mot ou une phrase qui pourrait être utilisé en conjonction avec la table de chiffrement pour déchiffrer le texte. Richard se rend vite compte que la clé est incluse à la fin du texte, ce qui est inhabituel. Elle était aussi étonnamment longue, composée de 45 lettres, ce qui est difficile même pour les standards actuels de mots de passe informatiques. Le trio s'est ensuite rendu compte que la clé était également inscrite ailleurs dans le manuscrit, cachée à la vue de tous.

Conformément aux pratiques de chiffrement typiques de l'époque, Arthur Dee avait écrit la clé au dos de la table de chiffrement. Elle se lisait ainsi : sic alter iason aurea felici portabis uellera colcho, ce qui signifie "comme un nouveau Jason, tu emporteras la Toison d'or loin de l'heureux Colchien".

Un mythe ancien

Cette clé est adaptée des derniers vers d'un poème alchimique de Giovanni Aurelio Augurello intitulé Chrysopoeia (vers 1505), la "chrysopoeia" étant également le mot grec ancien désignant l'art de l'orfèvrerie. Le poème traite du mythe grec ancien de Jason et des Argonautes, qui a été réinterprété au début de la période moderne comme une allégorie de l'alchimie. Dans le mythe de Jason et des Argonautes, les Argonautes naviguent vers la terre de Colchide (dans l'actuelle Géorgie) pour récupérer la "Toison d'or". Dans un contexte alchimique, la toison est un symbole de la pierre philosophale.

Le texte actuel de la Moelle de la philosophie hermétique mentionne le prélèvement d'un "œuf" alchimique - qui n'est pas décrit plus en détail - dans un athanor, qui est un type de fourneau utilisé pour chauffer doucement pendant une longue période. Ensuite, des instructions sont données quant au temps d'attente jusqu'à ce que les différentes phases alchimiques s'ensuivent (la phase de noircissement, de blanchiment et la phase rouge). Il est précisé que le produit final - soit une teinture d'argent, soit l'élixir d'or - dépendra du moment le processus sera arrêté.

Si les instructions sont suivies correctement, on promet au lecteur casseur de codes :

... alors vous aurez un véritable élixir d'or qui, par sa bienveillance, fera disparaître toute la misère de la pauvreté et rendra la santé à ceux qui souffrent de n'importe quelle maladie.

Contrairement à ce que l'on a cru pendant longtemps, les recettes alchimiques contiennent des processus chimiques qui peuvent être reproduits dans les laboratoires modernes. Ce n'est que vers la fin (lors de la production de la pierre philosophale) que la recette devient trop vague pour être reproduite - du moins pas sans interprétation supplémentaire.

Cependant, il arrive que les laboratoires produisent un verre rouge sang (c'est à cela que la pierre devait ressembler).

Voyage au centre des archives

Que pouvons-nous apprendre des chiffres historiques ? Les experts en cryptologie n'ont fait qu'effleurer la surface des pratiques de chiffrement du début de l'ère moderne. De nombreuses connaissances alchimiques secrètes restent à découvrir, à une époque l'on croyait pouvoir fabriquer de l'or et repousser les limites naturelles de la vie grâce à l'alchimie.

Le décryptage de ce code vieux de 400 ans suggère que nous avons encore beaucoup de chemin à parcourir. Qui sait quels autres cryptogrammes alchimiques attendent d'être découverts dans les profondeurs des archives ?

Cet article est republié de The Conversation sous une licence Creative Commons.

Crédit image : Paulus van der Doort/Wikimedia Commons

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